【科学趣谈】每年春天减少30秒插图
如果有人告诉你,春天每年都在缩短,你可能深有同感,认为美好的春光总是越来越短暂。但如果精确地告诉你,春天每年缩短30秒,你大概会怀疑这种说法的真实性了吧?

其实,这种说法并非毫无根据,只是这里所说的春天,并非气象学上的春季,而是天文学上从春分点到夏至点之间的时间。几千年来,北半球这段时间每年都会变短30秒。

我们知道,太阳沿着黄道运行。当它自南向北穿越赤道时,所产生的交点就叫春分点,而当它到达北极时,称为夏至点。现代天文学可以计算出春分点和夏至点的精确时间。这两点之间的日子,虽然和气象学意义上的春季不可能完全相符,但习惯上也可以称为春天。

在北半球,从春分点到夏至点这段时间的长度每年都在变化。每一年,春天都要变短30秒,而夏天相应延长30秒。与其相对应的是,冬天的时间越来越短,而秋天越来越长。根据计算,到3000年时,北半球的春夏季时长可能是这样的:夏天有93.92天,春天有91.97天,秋天有90.61天,冬天只有88.74天。

为什么会产生这种变化呢?首先,地球绕太阳公转的轨道是椭圆形的。这就意味着地球距离太阳的距离不会总是一样。近日点大约在每年一月上旬,而远日点在每年七月上旬。当然,这点远近距离,和地日总距离相比根本不值一提,人们平时也难以注意到。但这一差别却会实实在在地影响地球在轨道上的运行速度。靠近近日点时,地球运行较快,远日点则相反。北半球的冬季,地球靠近近日点,公转速度比较快,所以冬季过得也比较快。而北半球的夏季,地球离太阳较远,公转速度也变慢,所以夏天过得比较慢。

1246年,地球在冬至(12月21日)这一天就到达了近日点,而2020年地球在1月5日才到达近日点。在大约公元3000年时,地球需要等到1月20日才能到达近日点。这样一来,春天、冬天越来越短,夏天、秋天越来越长,也就十分自然了。